太平洋,西班牙人稱之為「南海」,海域7000萬平方英里,比大西洋水域大兩倍,比印度洋大三倍,激流洶湧,颶風橫生,是全球航程最長、風險最大的遠洋航線,歷史上有多少探險者葬身海底。西班牙當初是從墨西哥橫渡太平洋到達菲律賓,但要經原路返航因逆流逆風而不可能,只有向西穿過印度洋、大西洋回到美洲,要繞這樣大圈子,費時費力很不經濟。西班牙要在東方發展,就必須打通從菲律賓跨太平洋的航道。當印度洋航線被葡萄牙人所壟斷,西班牙更面臨尋找一條新航道的緊迫性。

這個任務最終落到了西班牙一位修道士航海家安德列斯烏達內塔(Andrés de Urdaneta)身上。1565年6月,烏達內塔奉命率「巴勃羅」號啟航,探索經菲律賓由西向東的太平洋航路。這位航海經驗豐富的探險家,先隨季風穿過萊特灣,經聖貝納迪海峽駛入太平洋,再順風北上,繞北太平洋借西風東駛,當靠近北美海岸時,再向南航行,10月8月,他終於穿越了他的先輩們九死一生的太平洋,抵達墨西哥的阿卡普爾科港。從此,一條從菲律賓橫跨太平洋的新航道被打通了。

這條航線,航程一般需時半年。相比之下,從阿卡普爾科到菲律賓的返程航線較為便捷,全程僅需時3個月。但是,「巴勃羅」船上並沒有來自中國的商品,因此中拉貿易並未隨着菲律賓和墨西哥之間航線的開闢立即開始。據記載,西班牙殖民者與在菲律賓的華商首次接觸是在1570年。到1572年,中國商船才為菲律賓群島殖民當局運來絲貨、棉織品和陶瓷等樣品,經雙方議價成交,商定待來年供貨墨西哥。這樣,1573年7月1日,即太平洋航線開闢八年之後,兩艘載着中國貨物的大帆船揚帆首航,離開馬尼拉前往美洲。這次航行歷時5個月,於同年11月抵達墨西哥的阿卡普爾科港。這就是歷史上著名馬尼拉大帆船貿易的開端。

太平洋航線圖