湯顯祖一生共作傳奇五種。《紫簫記》為未完成的處女作,大約在其未仕之前(1577年),與友人謝九紫、吳拾芝、曾粵祥等臨川才子合寫於故鄉。10年後湯顯祖在南京任上對《紫簫記》作徹底改寫,易名為《紫釵記》。《紫釵記》較好地繼承了唐人蔣防傳奇小說《霍小玉傳》的現實主義精神,也體現了湯顯祖的「情至觀」,鞭撻了封建權貴,歌頌了理想的愛情。

湯顯祖自謂:「一生四夢,得意處惟在《牡丹》。」《牡丹亭》全名《牡丹亭還魂記》,又簡稱《還魂記》,是明代傳奇中的浪漫主義傑作,中國戲曲史上影響最大的作品之一。全劇通過杜麗娘為情而死,死而復生的愛情故事,寄託了「生生死死為情多」的「至情」觀,表現了「因情成夢,因夢成戲」的戲劇理念。

《南柯記》《邯鄲記》顯然是湯顯祖在經歷了宦海風波後看破世情,理想幻滅後,欲在佛、老思想中求得解脫的虛無思想的反映。湯顯祖那種在《牡丹亭》裡充滿喜劇氛圍,飽含對一個春天新時代到來的自由期望和憧憬的呼喚已不復存在。「後二夢」對晚明社會的揭露和批判,在廣度和深度上,確實比《牡丹亭》進了一層,可是,它們反封建主義的精神力量,卻無法與《牡丹亭》媲美。

周育德及鄒元江主編
《湯顯祖新論》
《湯顯祖戲曲集》