湯顯祖(1550-1616年),中國明代傑出的戲曲作家、文學家、思想家。

日本學者青木正兒在《中國近世戲曲史》中寫道:「顯祖之誕生,先於英國莎士比亞  十四年,後莎氏之逝世一年而卒(按實為同一年)。東西曲壇偉人,同出其時,亦一奇也。」當倫敦的寰球戲院正在上演莎士比亞的《仲夏夜之夢》時,東方廟會的中國舞台則在演出湯顯祖的《牡丹亭》。湯、莎二人是同時出現在東西方的兩顆最耀眼的藝術明星。

湯顯祖一生共創作完整的戲劇作品四種:《紫釵記》、《牡丹亭》、《南柯記》《邯鄲記》。因劇中都有夢境的描寫,湯顯祖又是江西臨川人,故四劇合稱「臨川四夢」,作者晚年居所號「玉茗堂」,又稱「玉茗堂四夢」。湯顯祖詩、文、賦著述亦豐富,有《紅泉逸草》、《問棘郵草》、《玉茗堂全集》等刊本流傳。

綜合評價「臨川四夢」,可以說《紫釵記》是希望的春天之夢,《牡丹亭》是熾熱的仲夏夜之夢,李(益)霍(小玉)、杜(麗娘)柳(夢梅)的愛情,蹈揚了「真情」的力量;《南柯記》是秋天的失落之夢,《邯鄲記》是冬天的冰雪之夢,通過淳于棼、盧生的宦海沉浮,鞭撻了對「矯情」的貪戀。

在「臨川四夢」中,作者自己最為得意,在社會上影響最大,並奠定湯顯祖作為中國古代戲曲大家地位的是《牡丹亭》。《牡丹亭》上承「西廂」,下啟「紅樓」,是中國浪漫主義文學傳統中一座巍巍高峰,400年來不絕於舞台。由著名作家白先勇主持製作,大陸、香港和台灣兩岸三地藝術家攜手打造的「青春版」崑曲《牡丹亭》更在全世界巡演。湯顯祖及其「臨川四夢」正從「美麗的古典」走向「青春的現代」。

湯顯祖像
湯顯祖著《臨川四夢》
(中國戲劇出版社)
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