陳嘉庚先生捐資興建的廈門集美學村

地域性的會館是舉辦善舉的社會組織和謀商務、聯誼與聚會的地域團體,圖為北京湖廣會館的戲樓。

  慈善事業是一個社會的重要組成部分,反映了當時社會的一些狀況。縱觀中國慈善史,從中可窺中國社會之一斑。具體而言之,主要有以下幾個方面。

  一、中國古代沒有西方福利國家的傳統。官方的一些帶有慈善福利性質的政策和活動是出於維護統治的需要,而不是把她當作一項社會事業,而且這些政策和活動都是因人而興,因人而廢。民間的慈善活動也是出於人性中固有的道德憐憫之心。

  二、中國古代兩性地位非常的不平等。漢唐之時,由於男子賦役、徭役繁苛,而男兒長大後需析分家產,易使家道陷入窘境,故溺男嬰之風盛行;明清兩朝,受男尊女卑、重男輕女觀念的影響,故溺女嬰之風又熾。

  三、傳統的道德觀念的瓦解。從明代養濟院看,吏的貪污舞弊是一個突出的現象。而清帝屢頒政令以推行養濟院這項恤老慈善事業,而且管理制度愈來愈嚴明,不斷加強對吏舞弊貪污行為的防範,而這恰是從反面說明了此時養濟院的積弊已深,在運營過程中所滋生的腐敗現象已屬十分普遍,並有愈演愈烈的趨勢,也反映了傳統道德觀念的滑坡。

  四、社會階級的變化。在明清以前,商賈在慈善事業中的地位是不突出的,但是在明清時期,商人在社會慈善活動中,扮演著極為重要的角色。這反映了商賈社會地位的提高。四民之「末」的商賈社會地位的提高,也反映了儒生在中國封建社會裡的統治地位日益動搖。

  從中國古代的慈善事業中,我們還可以管窺到中國古代社會貧富懸殊現象以及諸如婚葬等社會習俗。

  總之,慈善事業是一個絢麗的萬花筒,等待著我們去發現和發掘。