聖德太子是日本古代著名的政治家。他是用明天皇的次子,在推古女天皇時代以太子身分攝行朝政。他深受中國文化熏陶,又富於革新精神。公元600年,他派遣第一次遣隋使赴中國學習隋朝典章制度。不久即推行政治改革,制訂了「冠位十二階」的品官冠位制度和貴族官吏必須遵守的十七條政治道德守則《十七條憲法》。此外,他還撰寫了《三經義疏》,提出了以佛教為中心的教化思想。

為進一步向中國學習,他精心挑選了以小野妹子為首的第二次遣隋使團,並親自寫了國書。國書開頭寫「日出處天子致書日沒處天子」(「日出處天子」是日皇自稱,「日沒處天子」是指隋帝),表現了要與中國建立平等外交關係的願望。

小野妹子於607年赴隋,隋煬帝雖因國書稱呼不悅,仍下令接待日本客人,並派出以裴世清為首使團回訪。608年,聖德太子再派小野妹子率第三次遣隋使前往中國,並有留學生、學問僧8人隨行。使團在隋朝受到款待,於609年回國。小野妹子因兩次使隋有功而晉升為第一階冠位(大德)。