寓居海外的華人,因為僑居異國他鄉,在異族文化的氛圍中,常有一種飄浮無根之感,對母體文化有著一種執著的依戀,於是就興辦起很多以傳播中華文明為首務的華僑書院。

印度尼西亞巴達維亞(今雅加達)的明誠書院創建於1729年,時在清代雍正七年,要算最早的華僑書院。馬來西亞檳榔嶼的五福書院(1819年)、南華書院,吉隆坡的陳氏書院,新加坡的萃英書院(1854年)、養正書院,美國舊金山(今洛杉磯)的大清書院等,都很有名。

文化的雙向傳導是華僑書院的顯著特點。首先,華僑創建書院的主要目的是使僑胞及其子弟不忘根本,教學以傳授儒家文化知識,發揚中華文明於海外為主要任務,因此它和本土書院沒有太多區別。其次,基於現實生活的需要,又要求華僑適應當地文化,獲取謀生的本領。這樣,華僑書院的學習內容,除了儒家文化之外,又有僑居地區的語言文化知識等。因此,華僑書院又成為吸收海外文明的管道,成為聯繫中外文化的橋樑。