會館和公所是明代後期產生的一種地域商業行業組織。兩者的共同點在於:第一,當時的人,特別是會館和公所的建造者就認為在公共場所這一意義上,二者無明顯的界限。第二,會館和公所在名稱上往往是相通的。不同點則在於行業、地域等側重點上,另外在產生的時間上二者也有差異。

會館和公所的功能性質
會館和公所的功能性質可分為行業性和地域性兩種。

地域性的會館和公所主要是祭祀神祇的公共建築、聯絡鄉誼的聚會場所、舉辦善舉的社會組織和謀商務的地域團體,有的甚至還是地方政府加強治安的輔助力量。

行業性的會館和公所則是工商同業組織,大多有行規,對入行條件、商品價格、使用的度量衡、招收學徒、同業救助等都有相應的規定。因此,稱之為「行會」也未嘗不可,但這種行會組織與西歐中世紀的行會,在內涵上和對經濟的影響等方面都是有分別的。

會館和公所產生原因
會館和公所的產生原因,以行業性會館和公所為例可分以下幾點:
一、為了謀求官方的保護。
二、為了維護行業信譽和產品質量。
三、應付日益增多的同業事務。
四、有不少行業創立公所是為了對付西方經濟勢力,並與之展開競爭。