中國古代將從事貿易活動的個人和群體都稱作商賈。《詩經·氓》中的男主角就是「抱布貿絲」的商人,可見這一行業的古老。《白虎通義》認為「通物曰商,居賣曰賈。」將商人分為行商和坐賈。實際上兩者的區分並不十分明顯,商賈的來源也十分複雜。

在日常生活中,商人也與普通人無異,他們也要穿衣吃飯,也要結婚生子,也有娛樂和消遣,只不過由於商人經濟地位的優越,他們的飲食用度比常人精緻許多。但是他們低下的社會地位也對他們的婚姻造成了負面影響。

中國古代的商賈一向在國家權力的夾縫中生存,為此,他們不得不與官府打交道,保證商途的順暢。為了改變世人眼中粗鄙的形象,他們努力與地方文人建立良好的關係。商人也並不如人們所想,總是向錢看,他們對桑梓之邦和寄居之所的公共慈善活動同樣熱心。

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