中國古代商業現象包羅萬象,紛繁複雜,很難用一個準確的詞來形容,它包括了政府的商業政策、商業行為,民間的各種商業活動、商業組織,以及商品的生產過程,市場的孕育發展,貿易的往來等等。

中國的商業城鎮有幾個類型,古代的對外貿易均帶有濃厚政治和外交色彩。中國歷代王朝都奉行的重農抑商思想,是故長期以來推行以抑商為主的商業政策,對商業嚴加控制和干預。這些商業現象雖然只屬冰山一角,卻能讓我們從中尋出古代商業發展的某些特質。