簡單來說,商業是指販賣貨物以謀利。當社會的生產力發展到了一定水平,便會出現分工和生產物過盛,於是逐漸形成商業。

夏商周時期是商業的萌芽階段,僅限於生產者之間直接的物物交換。到了春秋戰國時期,商業出現了第一次飛躍,金屬貨幣的使用愈來愈多。進入漢唐之後,商業發展的勢頭更為強勁,出現了許多全國乃至世界著名的商業大都市。宋元以來至明清(1840年鴉片戰爭以前)的幾百年間,商業開始步入最成熟的階段。