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  人生在世,吃穿二字,此話雖然消極,卻也不無道理,人必須生存,然後才能發展,而吃穿則是生存的基本需求。農業的基本功能便是食物生產。大約在距今一萬年前後,包括中國在內的東亞、西亞、北美等地都先後進入以穀物種植為特徵的農耕文明階段。

  農業是什麼?今人或許會說,農業就是種莊稼。古人說,「夫稼,為之者人也,生之者地也,養之者天也」(《呂氏春秋·審時》)。也就是說,農業包括稼、人、地、天四個方面因素。

  現代農學將農業定義為:直接利用地力,從事作物栽培和家畜飼養而獲得有機物質的生產事業。從這個意義上來說,中國古代農學可以歸納為一點,這就是利用少量的耕地,進行以作物栽培為主的衣食原料生產,從而養活了大量的人口,並孕育了燦爛的中國文明。