《算數書》中已有負數概念。《九章算術》方程章在用損益術列方程時,以及用直除法消元時經常遇到以大減小的情形,更大量使用了負數。公元263年,劉徽給出了正負數的定義:「今兩算得失相反,要令正負以名之。」比如《九章算術》方程章第8問列出的方程相當於三元線性方程組
  2 + 5 - 13 = 1000
    3 - 9 + 3 = 0
  - 5 + 6 + 8 = -600
正負數的加減運算遵從正負術。