人們對數的認識經歷了漫長的過程。最先只能數一個人、二個人;一隻羊、二隻羊。有的原始部落不久前還只能數到5,5以上就稱為多。當人們用一個數字,比如5,既可以表示5個人,又可以表示5隻羊,或別的什麼的時候,才初步完成了數的概念的抽像。與此相輔相成,產生了數字符號。《周易·繫辭》云:「上古結繩而治,後世聖人易之以書契。」書契就是在木條上刻痕。雲南有的少數民族在50年代還用結繩、書契記數。後來,人們創造了記數的文字。《世本》說:「隸首作數」。相傳隸首是黃帝的臣子,是時大約在新石器時代晚期,產生抽像的數的概念、記數文字是可以理解的。公元前三、四千年的西安半坡遺址與公元前二千年的二里頭遺址出土的陶器上有 等數字,分別表示1,2,3,4,5,6,7,8,70。