數學是中國古代最為發達的基礎科學學科之一,通常稱為算術,即「算數之術」。陳子說:「算數之術,是用智矣。」(《周髀 (小老師)) 算經》捲上)漢唐數學著作大多名之曰「某某算術」。唐初後,為了表示尊崇數學,才改稱「某某算經」。因此,古代的術語「算術」相當於英文的mathematics,而不是arithmetic。它包含今天數學教科書中算術、代數、幾何、三角等方面的內容。後來,算術又稱為算學、算法。宋元開始使用「數學」,不過,其含義除了現今的數學外,有時還含有「像數學」的內容。此後,算學、數學並用。1939年6月,中國數學名詞審查委員會確定使用「數學」而廢止「算學」。
中國傳統數學可以分成遠古至春秋的萌芽,戰國秦漢框架的確立,三國至唐初理論的奠基,唐中葉至元中葉的高潮,元中葉至明代的衰落,明末至清末中西數學的會通幾個階段。中國傳統數學密切聯繫社會實際,長於計算,其算法具有程序化、機械化的特點,有的可以直接用於電子電腦,並對現今的數學教育、數學研究有啟迪作用。