1271年,元世祖忽必列建立元朝,以蒙古族為主體。蒙古族是一個能歌善舞的民族,而且篤信佛教,他們的舞蹈因而帶有鮮明的民族特色和宗教色彩,例如名舞《十六天魔》。

  在明清兩代,舞蹈作為獨立的表演藝術,有逐漸衰落的趨勢,社會上很少專業的舞蹈表演團體和舞蹈藝人。但是,作為節慶時群眾的娛樂活動的民間歌舞,卻呈現繁榮的局面,表演者多數是業餘的民間藝人。

  單純的舞蹈表演藝術步入衰落,其原因一方面是維護禮教的理學盛行,嚴重束縛人們的思想,婦女已不能參加民間舞蹈活動,舞蹈中的女角大多由男子來扮演,阻礙了舞蹈這種直抒胸臆的藝術的發展。另一方面,統治階級不重視舞蹈藝術,舞蹈活動僅限於民間娛樂性質,沒有專業舞蹈團體來提高和發展它。

  此外,戲曲進入全盛時代,社會文化和民眾欣賞習慣出現改變,人們更愛看直接描寫生活、表演手法通俗易懂的戲曲。舞蹈亦逐漸融入戲曲之中,成為戲曲表演的重要組成部分,並形成了一套較完整的訓練方法和表演體系。在明清戲曲劇目中,保存了相當豐富、優秀的舞蹈遺產。