最初的出國留學生來源:教會學校男童
 
      另一留學生來源:教會學校女童
  

  向西方學習,當然以出國留學為最直接、簡便的途徑,但中國人留學之路卻是格外艱難和曲折的。「鴉片戰爭」後,清政府未派留學生出國時,東南沿海已有傳教士開辦新式學堂,讓一些窮苦學生就讀,傳教士歸國時,也會順便帶學生出國,容閎就是這樣到美國留學的。同時在興辦洋務過程中,洋務派也感到有必要派留學生出國學習,因此,曾國藩、李鴻章在19世紀70年代初,多次上奏朝廷,提出派留學生的建議,終被批准,開始了現代中國人出國留學的國家政策。以後留學生愈來愈多,對中國社會、文化、中外交流,都起了重要作用。