1840年,「鴉片戰爭」以前,當時中國還是一個封建國家,結合農業和家庭手工業,以自給自足作為經濟生活的主導。中國長期「閉關自守」,清王朝的「康乾盛世」(康熙和乾隆)已走上衰敗,國勢日下,今非昔比。這時,歐美資本主義的發展十分迅速。特別是英國,已完成「工業革命」,成為世界上最強的國家,並且急於對外擴大商品市場。為了打開龐大的中國門戶,英國人發動了兩次「鴉片戰爭」。這兩次戰爭的失敗,使中國人──尤其是優越感極強的中國文化人──第一次面對西方文明(現代工業文明)的嚴峻挑戰,如從夢中驚醒。